¿Qué es la hidroponía? Guía completa para principiantes

La hidroponía es un método de cultivo de plantas que se utiliza cada vez más en todo el mundo, especialmente en el sector agrícola, aunque también en los hogares de todo el mundo. Definido de forma sencilla, es una manera de cultivar plantas que no requiere el uso de tierra, y en su lugar utiliza una combinación de agua (el aspecto hidráulico del proceso) y nutrientes.

Este invernadero hidroponico cultiva hortalizas.

En general, los sistemas hidropónicos producen muchos menos residuos y a menudo un mayor rendimiento. También suele ser más adecuado para muchas zonas del mundo en las que no se dispone fácilmente de tierra rica en nutrientes o de espacio.

Aunque el concepto de cultivo hidropónico en sí no es nuevo, muchos de los métodos que se emplean en la hidroponía sí lo son, y la mayor innovación en este campo (incluido el desarrollo de nutrientes más adecuados para las plantas y sistemas que garantizan un mayor rendimiento) hace que el método de cultivo hidropónico llegue a un número aún mayor de personas.

Aquí tienes todo lo que necesitas saber sobre los sistemas hidropónicos, cómo funcionan y por qué pueden considerarse el siguiente paso en la industria agrícola en general.

¿Qué es la hidroponía?

La hidroponía es más conocida como un sistema de cultivo que utiliza una combinación de líquido y nutrientes para lograr el crecimiento de las plantas en lugar de utilizar tierra; para las personas que no han visto el aspecto de un sistema hidropónico, puede parecer confuso, pero cuando se llega a lo que realmente hace que funcione, no es nada complicado.

Sencillamente, la hidroponía sustituye la tierra por los nutrientes que la planta habría extraído del suelo. Los sistemas hidropónicos te dan la oportunidad de seleccionar exactamente la concentración de nutrientes que quieres añadir a la planta que estás cultivando, y al final la planta recibe nada más y nada menos.

La hidroponía permite un control total de las condiciones de la planta, mientras que la tierra puede considerarse a menudo volátil e imprevisible.

¿Por qué utilizar la hidroponía?

Hay muchas razones por las que deberías considerar el uso de la hidroponía en lugar de la tierra, especialmente si esperas cultivar en interior, o si quieres tener un mayor control sobre los nutrientes que das a tus plantas.

La primera razón por la que a menudo se prefiere la hidroponía sobre otros métodos es este nivel exacto de control que te permite ajustar lo que necesites en cuanto al crecimiento de la planta. Por supuesto, ¡ésta no es la única razón!

La hidroponía es más fácil de instalar en partes del mundo en las que no se dispone de tierra rica en nutrientes, pero aún así es necesario cultivar.

El uso de un sistema hidropónico para cultivar plantas también suele significar que las plantas cultivadas hidropónicamente tienen la capacidad de crecer más rápido, y las investigaciones demuestran que las plantas pueden crecer hasta un 50% más rápido debido a que los sistemas hidropónicos hacen que la planta tenga más energía para crecer, en lugar de tener que gastar gran parte de su energía en el anclaje de un sistema de raíces al suelo.

También puede considerarse una forma de cultivo más fiable: Al no tener que depender de la posible falta de fiabilidad que ofrece la tierra (y que puede llevar a una mala cosecha), la hidroponía casi garantiza un rendimiento satisfactorio: Es obvio que cultivar en condiciones totalmente naturales, sujetas a cosas como suelos terribles y catástrofes naturales, no ofrece al cultivador o agricultor esta garantía vital.

Teniendo en cuenta esto, es fácil ver por qué los sistemas hidropónicos son tan populares hoy en día.

El inicio de la hidroponía

Aunque la hidroponía sólo ha alcanzado una gran popularidad en los hogares y en los círculos agrícolas hoy en día, ha sido popular durante mucho más tiempo del que crees, y el concepto de cultivar plantas y alimentos sin tierra no es nuevo en absoluto.

John Woodward fue uno de los primeros pioneros de la hidroponía, y empezó a investigar el sistema, lo bien que podía funcionar y dónde podía aplicarse ya en el siglo XVII.

En un uso más moderno de la hidroponía, William Frederick Gericke, de la Universidad de California, se dedicó a estudiar los posibles usos agrícolas de la hidroponía varios cientos de años después, pero no fue capaz de demostrar lo que podían hacer los sistemas hidropónicos de forma que tuviera sentido su aplicación.

Más tarde, su investigación fue retomada por otros científicos y se amplió aún más hasta llegar a la gama de diferentes sistemas hidropónicos que tenemos hoy en día.

Cultivar por ti mismo

Si la idea de la hidroponía te parece emocionante, hay algunas formas sencillas de iniciarse como principiante, e incluso si ya eres un jardinero veterano, no se tarda mucho en cogerle el tranquillo al cambio a los sistemas hidropónicos.

La primera cosa divertida de la hidroponía es el hecho de que puedes empezar en cualquier nivel: desde un sistema sencillo que no te cueste 20 dólares montar, hasta sistemas un poco más caros para dar un paso más.

La otra gran cosa de un sistema hidropónico es el hecho de que la mayoría de los sistemas contienen los mismos componentes; la mayoría de ellos tendrán un tanque de cultivo, que es donde los sistemas radiculares de las plantas hacen su crecimiento, y los tubos de cultivo, que habrás adivinado que son los que envían los nutrientes al tanque.

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La mayoría de los sistemas hidropónicos, aunque no todos, contienen bombillas que actúan como luz solar artificial para las plantas, y algunos sistemas hidropónicos contienen variaciones en la forma de suministrar los nutrientes a las plantas. Algunos sistemas utilizarán un sistema de hidroponía por goteo, mientras que otros anidarán las raíces de las plantas directamente en la solución nutritiva.

Nutrientes para las plantas

En los sistemas hidropónicos se habla mucho de nutrientes, y puede que te hayas preguntado en algún momento de este proceso de qué tipo de nutrientes estamos hablando; sencillamente, las plantas necesitan muchos de los mismos nutrientes a través de su dieta que los seres humanos necesitan en la suya, y verás cosas como el nitrógeno, el potasio, el calcio, el magnesio, el hierro, el manganeso y el azufre como parte de la solución nutritiva que forma parte de tu sistema hidropónico.

No todas las soluciones nutritivas son iguales, y lo primero que detectarás cuando empieces es el hecho de que algunas plantas tienen preferencia por una solución sobre otra, y algunas plantas crecen mejor con un pequeño ajuste aquí y allá.

Con el tiempo, aprenderás a buscar pequeñas cosas -como la decoloración de las hojas- que suelen significar que tienes que hacer un pequeño ajuste en la solución; en este caso, suele bastar con añadir nitratos a la mezcla para solucionar el problema.

Lo más fácil para los cultivadores novatos es empezar con una solución nutritiva general, y hacer los ajustes de la mezcla más adelante. Si crees que no estás seguro de lo que haces en algún momento, hay muchos foros y tablones de mensajes sobre hidroponía donde puedes preguntar, ¡y siempre hay alguien que tiene la respuesta!

Raíces, raíces, raíces

La suspensión de las raíces es uno de los aspectos más fascinantes de la hidroponía, y es parte de lo que hace que funcione: las raíces son la parte de la planta por la que se absorben los nutrientes, y la hidroponía se centra en asegurar que estos nutrientes sean absorbidos directamente por la planta, lo que conduce a un rendimiento más rápido y mejor.

También te permite ver el sistema radicular de una forma que de otro modo no podrías, lo que permite diagnosticar muchas enfermedades comunes de las plantas con sólo echar un vistazo a lo que hacen las raíces.

A veces las raíces pueden enredarse de forma que afectan a la planta, y otras veces las raíces pueden empezar a mostrar problemas nutricionales antes que el resto de la planta.

También es importante tener en cuenta que hay varias formas diferentes de suspender las raíces; a veces las plantas pueden tener sistemas radiculares muy complicados, y colgarlas en una solución nutritiva directa puede no ser la mejor manera de que crezcan.

En este caso, lo que debes hacer es sumergir las raíces -y la solución nutritiva- en grava. Esto permite que las raíces queden ancladas de forma que no afecten a su crecimiento.

Por supuesto, la grava no es la única forma de hacerlo, pero debería dar a los cultivadores hidropónicos novatos una buena idea del potencial que tienen a su alcance en cuanto a formas de cultivo.

¿Por qué elegir la hidroponía?

Hay muchas razones por las que deberías elegir la hidroponía, tanto si te estás iniciando como jardinero o cultivador como si llevas años haciéndolo; incluso hay razones para elegir la hidroponía si resulta que eres educador: el potencial que puede tener un sistema hidropónico básico para el aula es increíble y puede llevar a toda una nueva área de estudio para toda la clase (¡y a menudo también para los profesores!).

Tanto si lo haces por educación, como por diversión o por una agricultura comercial seria, hay muchas razones por las que la hidroponía destaca – y como deberías poder deducir, no es tan difícil empezar con un sistema hidropónico como podrías haber pensado antes, y es muy divertido empezar.

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